26 febbraio 2016

La nostra unità di base (prima parte)

Ogni essere umano è una società costituita da miliardi di cellule … Deriviamo tutti da un’unica cellula, l’ovulo fecondato … Le cellule sono la base di ogni forma di vita, dalle migliaia di batteri ai milioni di piante e animali … Ma a dispetto delle loro dimensioni sono gli elementi più complessi dell’universo … Non c’è essere vivente che non sia composto di cellule, dalle lumache, agli elefanti, alle rose … Ogni cellula è circondata da una membrana sottile e flessibile che controlla ciò che vi può entrare e uscire … All'interno di ogni cellula ci sono due aree principali: il nucleo e il citoplasma. Nel nucleo, che assomiglia a un disco pianeggiante, si trova il codice del DNA, che determina la sequenza di amminoacidi delle nostre proteine, le quali si formano nell'area intorno al nucleo (citoplasma). Nel citoplasma si trovano delle strutture a forma di salsiccia, i mitocondri, che forniscono l’energia alla cellula … Di tutte le funzioni cellulari, la più importante è certamente la produzione di nuove cellule mediante l’aumento delle dimensioni e la successiva divisione in due … Tutte le strutture e le molecole devono essere suddivise tra le due cellule figlie. Per questo motivo, il volume della cellula aumenta notevolmente, anzi raddoppia, prima della divisione . Il DNA contenuto all’interno del nucleo deve essere replicato … La tempistica degli eventi che caratterizzano il ciclo cellulare è in gran parte controllata da speciali proteine chiamate cicline … Più la cellula si divide, più corti diventano i telomeri (parti terminali dei cromosomi) e, una volta esauriti, la replicazione (meccanismo di duplicazione di una copia esatta di DNA) del DNA non è più possibile. Questa potrebbe essere una delle cause dell’invecchiamento … Ognuna delle cellule figlie deve ricevere una serie di geni identici a quella della cellula madre … Una caratteristica basilare della vita è il mantenimento dell’ordine all’interno della cellula, che significa a far crescere e sintetizzare nuove molecole e provvedere all'energia necessaria per questi processi … Mantenere l’ordine e prevenire il decadimento e il tracollo nel caos richiede energia … La seconda legge della termodinamica afferma che la materia tende sempre a un incremento del disordine … Tutti i sistemi tendono alla casualità, a meno che non si utilizzi energia per impedirlo … 
(Lewis Wolpert --- La vita segreta delle cellule ---)

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